El azúcar y nuestra salud

El azúcar está en el centro de una controversia sobre el daño que puede hacer a nuestra salud.

El azúcar, una vez más, está siendo puesto en la picota como una droga nutricional por algunos científicos americanos. Es cierto que este alimento se vuelve peligroso cuando se absorbe en exceso, pero ¿es esto una razón para privarse de él completamente? Tratemos de arrojar algo de luz sobre el tema del azúcar, los azúcares, sus beneficios y sus peligros.

Hasta hace poco, los europeos no consumían azúcares industriales. Los azúcares (glucosa, fructosa y sacarosa) sólo procedían de la fruta y la miel. El desarrollo de la industria de la caña de azúcar y luego de la remolacha permitió añadir azúcar a los alimentos a partir del siglo XVII en Europa. El azúcar se añade ahora a muchos alimentos disponibles en el mercado, postres, por supuesto, pero también bebidas e incluso productos salados. Uno de los ejemplos más comunes son los guisantes enlatados.

Los principales azúcares que se añaden a los alimentos tienen todos la misma ingesta calórica, es decir, 4kcal/g. Hay cuatro de ellos:

  • Azúcar blanca o morena o sacarosa. Se extrae de la remolacha o la caña de azúcar.
  • Jarabes de glucosa, obtenidos del almidón de maíz o de trigo. Los encontrarás mayormente en dulces o galletas.
  • Jarabes de glucosa y fructosa, preparados a partir de jarabes de glucosa. Los encontrarás en los Estados Unidos en bebidas, helados…
  • Miel, del néctar de las flores.

Tres científicos estadounidenses están dando la voz de alarma sobre los riesgos para la salud a nivel mundial que plantea el abuso del azúcar y, en particular, la absorción de azúcares añadidos, como la fructosa, en bebidas y otros preparados industriales. Sostienen que los productos del azúcar deberían estar sujetos a medidas comparables a las adoptadas para limitar el consumo de alcohol y tabaco. Según ellos, los azúcares añadidos industrialmente a los productos alimenticios contribuyen a la “crisis sanitaria mundial” que representa el aumento de las enfermedades no transmisibles como la diabetes, la hipertensión y ciertos cánceres. Para contrarrestar estos efectos desastrosos, fomentan el aumento de los impuestos sobre el azúcar y el acceso limitado a los productos que lo contienen.

El “azúcar” se refiere a la “fructosa” industrial, que está presente en los alimentos y bebidas dulces. ¿Es realmente malo para tu salud? Su especificidad es la siguiente: el cuerpo lo asimila más lentamente que la sacarosa, tiene menos relleno y tiende a favorecer el almacenamiento de grasa, sobre todo si se consume en grandes cantidades. El consumo excesivo de fructosa promueve el desarrollo de la diabetes de tipo 2, conocida como “grasa”, que puede provocar enfermedades cardiovasculares. El enemigo no es la fructosa natural que se encuentra en la fruta, sino la fructosa producida industrialmente y utilizada como aditivo.

En los Estados Unidos, los azúcares se presentan en forma de jarabe de maíz de alta fructosa. Según los investigadores estadounidenses, el consumo excesivo tiene efectos tóxicos en el hígado similares a los del alcohol, y podría inducir a la dependencia en los seres humanos. Los estadounidenses son grandes consumidores de azúcares (azúcar + jarabe de fructosa y glucosa), grandes bebedores de refrescos, los que beben más de tres o cuatro litros al día y los que tienen más probabilidades de tener sobrepeso.

De hecho, los científicos están de acuerdo en que la fructosa no tiene un impacto en el efecto de saciedad y por lo tanto interrumpe la señal de hambre, empujando al consumidor a comer más.

¿Qué pasa con Francia?

A diferencia de los Estados Unidos, donde existe una verdadera cultura de la soda con todo tipo de variedades, la situación en Francia no es idéntica. Sin embargo, los franceses son razonables en cuanto al consumo de azúcar. De hecho, consumimos la mitad de azúcar que los americanos y de dos a cuatro veces menos bebidas endulzadas que nuestros vecinos del otro lado del Atlántico. Es cierto que debemos evitar los alimentos con azúcar añadido tanto como sea posible. Ya sea que provenga del maíz, la remolacha o la caña de azúcar, la fructosa industrial debe ser evitada en la medida de lo posible, como lo recomiendan los especialistas franceses. En las etiquetas de los alimentos se indica lo siguiente: jarabe de glucosa, fructosa o jarabe de maíz. Se encuentra en cereales, mermeladas, yogures dulces, postres, pasteles industriales, tortas y bebidas.

Según los científicos franceses, no se puede considerar que la fructosa sea directamente responsable de la hipertensión, las enfermedades cardiovasculares o la diabetes en algunas personas, ya que estas complicaciones son en sí mismas el resultado del sobrepeso. Sin embargo, podemos ver que el problema es más bien que comen demasiadas grasas y beben alcohol, no necesariamente que consumen demasiada azúcar. A esto se añade el impacto del aumento de los estilos de vida sedentarios y la destrucción de los “rituales” de comida, lo que empuja a la gente a comer.

Lo que sí es cierto es que se sabe que una dieta muy azucarada contribuye al aumento de peso que conduce al sobrepeso y la obesidad, una condición que provoca ciertas complicaciones de salud. Lo mismo ocurre con los alimentos de alta densidad calórica como los alimentos procesados, las comidas preparadas y la comida rápida. Por lo tanto, el problema no es el azúcar en sí mismo, sino un exceso duradero de productos de grasa y azúcar. Por consiguiente, los profesionales de la salud recuerdan la importancia de la información y la prevención mediante la educación sobre el consumo responsable y supervisado de alimentos. Prevenir los excesos educando a la gente sobre el sabor, (re)aprendiendo a cocinar y la importancia de la comida… es una buena iniciativa.

Un mejor conocimiento de los productos dulces nos permite gestionar mejor nuestro consumo en todas las etapas de la vida. Soluciones que ciertamente no siempre son fáciles de implementar y de realizar, pero también y sin duda más confiables a largo plazo. Aunque el azúcar es peligroso para la salud si se consume en exceso, no debe prohibirse de todos modos, es importante en la noción de placer, es una energía inmediatamente disponible para el cuerpo y los azúcares proporcionan en forma de glucosa la energía esencial indispensable para el funcionamiento de las células del cuerpo. La glucosa es el combustible del cerebro. Se consume mejor en la forma clásica, azúcar de mesa, o en alimentos de azúcares lentos como el pan, la pasta y otros alimentos con almidón.

Por consiguiente, no hay nada que prohíba el consumo razonable y ocasional de gaseosas, dulces o pasteles, aunque haya que permanecer vigilantes, ya que los males que afectan a los Estados Unidos se encuentran a menudo en Francia 10 a 20 años después.

La Organización Mundial de la Salud (OMS) y las Naciones Unidas (ONU) han tomado conciencia del problema y en septiembre de 2011 adoptaron una resolución en la que piden que se promueva la actividad física y una dieta libre de exceso de grasa, sal y azúcar.

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